スーパーエンジェルたちがバーで密談中と聞いたので木戸破りに行ってみたところ…

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昨日(米国時間9/20)、サンフランシスコのレストラン&ワインバー、Bin 38でスーパーエンジェル投資家たちが秘密の会合を開くと聞いた。私は「行くなよ。歓迎されないぞ」と情報源に忠告された。

しかし多少なりとも自尊心のあるブロガーならなすべきことをするしかない。私はBin 38に乗り付け、車を止めて中に入った。

レストランの奥の個室には長い楕円形のテーブルがあり、その回りに「ゴッドファーザー」の一シーンのような具合に10人ほどのエンジェル投資家が座っていた。全員がシリコンバレーで知らぬ者のない「スーパーエンジェル」たちである。彼らは自身の資金で小型のベンチャーファンドを運営している。それに全員が私の友人だ。部屋にいる人間を一人残らず私は非常によく知っていた。

そこで起きたのはまったく予想外の事態だった。彼らがどんな秘密の話し合いをしていたにせよ、私を追い出す前に「座って一杯やっていけよ」ぐらいは言ってもらえるものと思っていたのだ。しかし、私がツイートしたとおり、おそろしく奇妙な展開になった。

私:ヘロー!
私が話しかけた人物:オー、ノー!
私:よお…皆さんがここでお集まりと聞いたんで、挨拶しようとちょっと寄ってみたんだが。
全員:死のような沈黙
私:あー….
全員:ひたすらなる沈黙
私: 座って一杯やっていけと言ってくれないの?
全員:物音一つ聞こえず
私:どうも居心地がよくないな。それじゃ帰るとするか。

私はこれほど罪の意識に駆られた様子の一団を見たことがない。それだけならさほど驚くことでもなかった。私が入っていくとパーティーの賑やかな会話がぴたりと止む、という経験を何度もしているからだ。私のような職業ではやむを得ないことだ。しかし私はBin 38を出た後で少々嗅ぎまり、集まりに参加していたスーパーエンジェルのうち3人から話を聞くことができた。そこで事態は重要性を帯び始めた。

ここに集まったスーパーエンジェルたちの投資を合計すると、シリコンバレーのスタートアップへの最初期の投資のほぼ100%となる。このグループは定期的に集まって互いの投資情報を交換していた。そのうちいろいろな障害に対する愚痴を交わすようになったらしい。この集まりに参加していた数人の人間から直接聞き出したところによると、それがやがてエンジェル投資家たちにとってのさまざな障害を排除するために実際に共謀する(私は軽々しい意味でこの言葉を使っているのではない)ところまで発展したのだという。情報源によると、最近の話し合いの内容は次のようなものだったという。

  • Y Combinatorの成功に対する不満。Y Combinatorの投資戦略に対する対策の協議
  • ベンチャー投資における会社評価額の最近の高騰傾向に対する不満。グループとして会社評価額の引き下げに協力しあうこと。
  • 伝統的なベンチャーキャピタルをスタートアップ投資から完全にしめ出す方策を考え、グループとして実行すること。
  • 会社評価額の高騰を抑えるために新たなエンジェル投資家が市場に参入するのを防止する方策を考え、グループとして実行すること。
  • さらに生臭い話だが、(起業家に有利な)株式転換ローン(convertible notes) による投資を行わないという申し合わせがなされたという。
  • 情報源の1人によれば、このグループが会社評価額を引き下げるための方策について行った話合いを記録したある種のwikiが存在するという。

この集まりの参加者のうち少なくとも2人は会合の性格にきわめて強い懸念を抱いており、出席したのは単に情報収集のためであって、グループとしての行動に協力するためではなかったとのことだ。

ではこの集まりの何が問題なのだろう?

それは非常にはっきりしている。不当な価格操作共謀だ。競争上の関係にある者同士が共同して他の競争者を市場から閉めだしたり、価格を操作することを話し合ったりするのは完全に違法行為である。このグループがやっているとされることはどうみてもそれだ。

これは軽犯罪ではない。もし事実と確認されれば連邦法違反として訴追されるおそれのある犯罪であり、巨額の損害賠償訴訟も起こされるだろう。私は今朝、知り合いの弁護士に電話して尋ねてみたが、まさしくこうした集まりを禁止するために関係法令が制定されたのだということだった。

参加者の一部から「自分たちは会合での話合いの方向にきわめて強い懸念を抱いていた」と聞いているので、参加者の名前をここで明かすことは控えておく。しかし、繰り返すが、この集まりにはシリコンバレーのメジャーリーグ級のエンジェル投資家が全員顔を揃えていた。

ちなみに、この記事を公開するにあたってかなり悩んだ。参加者のほぼ全員が私の友人だからだ。しかしこうした話合いを行うことは完全に不適切である。どうしても報道しないわけにはいかない。

〔原文には現在575件のコメントがつくなど大きな反響あり。Henry Blogetが参加者を推測したビデオ。ただしRon Conwayは参加していなかったとの情報あり〕

[原文へ]

(翻訳:滑川海彦/namekawa01